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Alcaloides, Lo Que Da El Sabor Amargo A Las Plantas.

Alcaloides, Lo Que Da El Sabor Amargo A Las Plantas.

Los alcaloides son compuestos que contienen nitrógeno de gusto amargo que se encuentran en la naturaleza y se pueden utilizar con finalidades terapéuticas. En otros casos, estos componentes son responsables de la toxicidad de ciertas plantas.

Características De Los Alcaloides.

Existen aproximadamente unos 5.000 alcaloides clasificados en la naturaleza. Cabe mencionar que éstos no son exclusivos de los vegetales, y que se han encontrado también dentro del reino animal.

¿En qué plantas se encuentran los alcaloides?.

La mayoría de los alcaloides, sin embargo, pertenecen al reino vegetal, de tal manera que un 10% del total de las especies vegetales contienen alguno de estos compuestos. En estos casos, los alcaloides son fitoquímicos se producen en el metabolismo secundario de las plantas.

Partes de las plantas ricas en alcaloides.

En general, los alcaloides suelen abundar en las siguientes partes de los vegetales:

  • Las hojas.
  • Las semillas.
  • Las raíces. y
  • Los frutos.

Tipos De Alcaloides. Función De Los Alcaloides.

Se ha discutido mucho sobre la función que los alcaloides desempeñan en el mundo vegetal, sin que se haya llegado a dar ninguna razón concluyente. Entre las muchas interpretaciones de para que sirven los alcaloides tendríamos las siguientes:

  • Valor defensivo de los alcaloides: Se ha considerado estos compuestos como una manera que tienen los vegetales de protegerse frente a la agresión de los animales, lo cual parece ser solamente cierto en parte porque en muchos casos estos productos tienen poco efecto en los mismos.
  • Valor hormonal de los alcaloides: Su función sería equivalente a la que realizan las hormonas y equiparables a la hormona animal adrenalina. Lo cierto es que suele coincidir los niveles más altos de los mismos con los momentos de metabolismo más intenso.
  • Valor alelopático de los alcaloides: Según esta interpretación, las plantas utilizarían los alcaloides para influir positiva o negativamente sobre otras especies próximas, bien para comunicarse con especies similares o inhibir el crecimiento de otras que podrían resultarles competitivas, como la cocaína, la cafeína o la estricnina que impide el crecimiento de otras especies junto a ellas.

Efectos De Los Alcaloides En El Organismo.

¿Cómo afectan los alacaloides al organismo? Algunos alcaloides centran su radio de acción en alguna parte concreta del cuerpo, aunque muchos de ellos pueden actuar en distintos frentes a la misma vez. Entre las partes más afectadas tendríamos las siguientes:

  • Sistema nervioso central: Algunos ejercen una función estimulante del sistema nervioso central como la cafeína (café y especialmente en el té), la teobromina (cacao) o la estricnina (nuez vómica) que, en dosis muy pequeñas también resulta convulsivo. Otros, como la escopolamina del beleño ejercen una función tranquilizante, de ahí que se utilizan en medicina como sedantes. La morfina, un derivado del opio que se extrae del látex de la cápsula de la adormidera constituye el principal somnífero. Hay también algunos, como la aconitina (acónito) que, aunque inicialmente sean estimulantes , posteriormente son paralizantes.
  • Algunos afectan a los músculos, pudiendo alterar a toda la musculatura, produciendo espasmos violentos y muy dolorosos, como la estricnina, que causa grandes convulsiones que conducen a la muerte por asfixia o agotamiento. También pueden actuar sobre ciertos músculos concretos, provocando su dilatación, tal como ocurre con la escopolamina (beleño) responsable de la midriasis o dilatación de la pupila
  • Sistema digestivo: Algunos son muy tóxicos para el aparato digestivo, produciendo irritaciones violentas de todas las mucosas gástricas con manifestaciones tan típicas como diarreas, vómitos, etc. Entre estos uno de los más venenosos son las semillas del ricino que contienen el alcaloide ricinina, cuyas propiedades se han utilizado como purgante, aunque resulta extremadamente peligroso, dado que un par de semillas bien masticadas pueden resultar mortales para un niño.

Igualmente agresivo para el estómago constituye la colquicina o colchicina del cólquico. Hay que mencionar aquellos que atacan el hígado causando lesiones hepáticas (cirrosis, hepatitis, cáncer, etc.), como la cinoglisina del heliotropo.

  • Sistema circulatorio: su efecto se realiza sobre los vasos circulatorios como la reserpina de la Rauwolfia vomitoria que baja la presión sanguínea, por lo que se utiliza para tratar la hipertensión. Alcaloides que ejercen un efecto contrario serían, por ejemplo, la esparteína de la retama negra cuyas propiedades hipertensivas se han aprovechar para incrementar el metabolismo y propiciar la eliminación de líquidos en personas afectadas por obesidad.
  • Aparato respiratorio: Dentro de este apartado tenemos alcaloides que tienen la propiedad de dilatar los bronquios posibilitando un aumento de la respiración. La FDA (Dirección de alimentos y drogas en USA) ha prohibido su uso recientemente. Muchos alcaloides que actúan sobre el aparato respiratorio, cuando superan las dosis permitidas, producen parada respiratoria.

Alcaloides psicotrópicos.

Otros alcaloides formarían parte del grupo de los llamados psicotrópicos, que son aquellos que afectan a la mente, alterando la percepción. Entre ellos tendríamos que mencionar:

  • Alucinógenos: que producen alucinaciones o alteraciones en el pensamiento, sentimiento o percepción en forma de ilusiones distorsionadas de la realidad o de percepción de realidades inexistentes. Dentro de este apartado tendríamos Tóxicos comola mezcalina que forman parte del peyote, la cannabina del cannabis o la harmalina de la ruda siria, la ergotoxina del cornezuelo del centeno, la Muscarina del hongo Amanita.
  • Narcóticos: alcaloides que provocan narcosis, es decir que inducen a un estado de somnolencia. Se utilizan medicinalmente como analgésicos, aunque crean dependencia por lo que se su uso legal viene regulado médicamente. Dentro de esta categoría tendríamos fundamentalmente los opiáceos, como el opio que se extrae del látex de la adormidera . A partir de él se produce la morfina, el principal analgésico. La codeína y la heroína se obtienen a partir de esta última.
  • Estimulantes: producen un estado de euforia y bienestar. Entre estos tendríamos alcaloides tan conocidos como la cocaína que se extrae de las hojas de la coca, muy utilizado por las poblaciones andinas como euforizante, para combatir el mal de altura y permitir un rendimiento superior en el trabajo, a parte de muchas otras propiedades medicinales que le atribuyen sus usuarios. Otro alcaloide dentro de este grupo es la nicotina, que se obtiene del tabaco y de la mayoría de los miembros de la familia de las solanáceas, un estimulante que también crea dependencia, ademas de un veneno mortal en dosis muy bajas. Finalmente, mencionaremos la cafeína, alcaloide presente en plantas como el café, el té, el mate, el cacao; el naranjo, el limón. Excita el sistema nervioso, aumenta el ritmo cardíaco y favorece la eliminación de la orina. Un uso prolongado y abundante produce sobreexcitación, impide el sueño e irrita la mucosa gástrica. No resulta muy adictivo.

 

 

 

 

 

 

 

 

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